Home  >  News  >  Eyeglasses making a big difference for young students
Eyeglasses making a big difference for young students

13/02/2014

"What letter do you think that is?" asked Luis Trujillo. "It's OK if you 

get it wrong. It's not a test."

 

"O?" the fourth grader answered, her voice barely a whisper. It was an E.

 

Trujillo, a pediatric optometrist with the Eye Institute of Salus University, 

has been visiting Norristown elementary schools every Friday, giving free 

eye exams and glasses to low-income and uninsured students.

 

The Eye Institute has been providing free services to students in Philadelphia 

for decades. Last year, it expanded to Norristown.

 

In a district where 70 percent of students are below the poverty level and one-third are estimated to be uninsured, many students had been fighting for years 

through blurred vision and headaches.

 

"I told my mom it was all blurry," said Daisy, a second grader at Marshall Street, 

who got glasses this fall from Trujillo. It wasn't just words she had trouble 

focusing on. It was pictures, TV, the sky, "pretty much everything," she said.

 

School nurses still conduct basic vision exams on all students, and teachers 

pick up clues such as squinting or looking at a neighbor's notes.

 

But when they suspect a vision problem, "really, all you can do is give the 

parents a letter saying, 'Please take them to the doctor,' " said Whitehall 

principal Maryanne Hoskins. "There are some instances, teachers have just 

donated the money to buy the glasses."

 

And not all kids are like Daisy, recognizing or speaking up when they have a 

problem.

 

"Kids are funny at this age. They learn to compensate," Hoskins said. With 

students who are shy or learning English as a second language, "sometimes 

it's hard to figure out. Is this a language problem or is there something 

else going on?"

 

Susan Oleszewski, who helped spearhead the Eye Institute's charity operation, 

said that roughly one in four students has a vision problem that could affect 

academics. That's not only the ability to read the whiteboard, but also to see 

math problems, work on art projects, or focus for more than a few minutes.

 

In a 2008 study out of the University of California, San Diego, preschoolers 

who needed glasses scored significantly lower on tests of their visual and motor

 skills. After wearing glasses for six weeks, their scores rose to the same 

level as students with normal vision.

 

Qay'von, a third-grader at Whitehall, said he had trouble reading before his 

glasses came in 

January. "I only looked at the pictures," he said.